Ідеалами життя і побуту козацтва були принципи братерства, свободи та рівності. Верховним органом управління Запорозької Січі була загальна військова рада або коло, котра збиралася щорічно на Різдво, а при потребі іі частіше.У низовому січовому війську з багатьох січових корогв, особливо тих, що належали Кошу і кошовому отаману, переважають малинові, з червоної китайки. На допомогу їм настановляли також осавулів заступників кошового у військовій справі, бунчужного зберігача бунчука, хорунжого зберігача хоругви й прапора та суддю, який очолював козацький суд. Голосували, схвально підкидаючи догори шапки або заперечуючи голосним криком.Кандидатури виставляли курені, окремі групи козаків або шляхом самовисування. На радах нижчого рангу теж демократично обиралися полковники, сотники, курінні отамани. Під час виборів старшині вручалися символи влади - клейноди. Кошовому отаману - булава, або пернач, писарю - каламар, судді - печатка з гербом, на якому був зображений козак з мушкетом, бунчужному - бунчук, хорунжому - хоругва прапор. Проте зовнішня рівність на Січі в дійсності була дуже обмеженою. Владу над простими запорожцями тримала заможна верхівка - козацька старшина, яка мала землі, худобу, хутори, численне майно. А основну масу січовиків становила голота, сірома, тобто біднота.

Між голотою і верхівкою заможних козаків точилася постійна боротьба. Взимку на Запорозькій Січі залишалась варта і порівняно невелика кількість козаків. Влітку ж сюди збиралися великі тисячні ватаги козацької молоді, котра палала жадобою військових походів. Козацька християнська республіка Січ до певної міри заповнювала прогалину відсутності самостійної української держави. Військо Запорозьке стало також бойовими збройними силами українського народу, що виконувалидержавні функції в Україні. Щоб приборкати Запорозьку Січ, уряд Польщі вирішив розколоти козацтво - заманити знатну і заможну частину козаків на державну службу і з їхньоюдопомогою знешкодити решту. Для цього за короля Сигізмунда II Августа у 1572 р. Але незабаром загін розформували. Уряд короля Стефана Баторія у 1578 р.